By Aly Azhar, Program Associate

 

As a public health student at George Washington University and as someone who worked on the field in South Africa, Cameroon, and right here in Washington, D.C. on a variety of public health issues, I was drawn to VaxTrac and its work. I believe strongly in sustainable development, building capacities of local partners, and effective data tracking and reporting so the niche focus of VaxTrac is a field in which I really wanted to be involved.

My very last day of service in Cameroon, after my 'ngonging-out' ceremony

My very last day of service in Cameroon, after my ‘ngonging-out’ ceremony

As cliché as it sounds, Peace Corps really did change my life. The two years that I spent in Cameroon were two of the most fulfilling, challenging, eye-opening, and transformative years of my life thus far. As a Peace Corps Volunteer in Cameroon, I worked on HIV/AIDS prevention, gender roles transformation, girls’ empowerment and education equality, and program design and development as a ‘Youth Development’ volunteer in my town called Mbé. I also engaged in several secondary projects, one of which took place the very first weekend I arrived in Mbé. I went to the local government hospital to introduce myself to my new community members, and to lay the foundation for a potential work partnership with the nurses and ‘médecin-chef’ at the hospital. I met one nurse that would become a life-long friend and a great colleague of mine, Nurse Jean, who told me about the polio vaccination campaign that was going to take over the weekend.

 

A nurse vaccinates children during a polio vaccination campaign

A nurse vaccinates children during a polio vaccination campaign

Cameroon’s outbreak of polio has been ongoing since October of 2013 and throughout my two years of service, the Ministry of Health, along with its local and international partners, invested heavily in dozens of nation-wide polio vaccination campaigns in an effort to finally eradicate the disease. I accompanied Nurse Jean and many other nurses and community health workers on many of those outreach campaigns. Sometimes we hiked through rocky hills, sometimes through the dusty, vast plains of the Sahel, other times we had to cross streams and rivers on make-shift boats during rainy season, and always we had to walk with all of our heavy equipment which included a loud-speaker to announce our arrival, a clipboard to record our activities and a bag full of vaccines. We went ‘en brus’ or ‘into the bush’ to some of the most isolated communities and villages in our township where people were very marginalized and often did not have access or the means to get adequate healthcare services. All of those countless days spent vaccinating thousands of children against polio made me realize the necessity for a mobile vaccine registry system and for efficient data collection and record keeping.

The sunset over the ocean at Kribi, South Region, Cameroon. The PCVs go here to unwind.

The sunset over the ocean at Kribi, South Region, Cameroon. The PCVs go here to unwind.

My first few weeks as a Program Associate with VaxTrac have been a great learning opportunity. I’m excited to see how both VaxTrac and I continue to grow in the future!


 

par Aly Azhar

En tant qu’étudiant en santé publique à l’Université George Washington et ayant travaillé sur le terrain en Afrique du Sud, au Cameroun, et ici, à Washington D.C. dans le domaine de la santé publique, je me suis intéressé aux travaux de VaxTrac. Je crois fermement au développement durable et au renforcement des capacités des partenaires locaux, et le suivi et le rapportage efficaces des données ainsi que le créneau ciblé de VaxTrac sont des domaines dans lequels je voudrais être impliqué.

 

Le Corps de la Paix a vraiment changé ma vie. Les deux années que j’ai passées au Cameroun m’ont transformé. En tant que volontaire au Cameroun, j’ai travaillé sur la prévention du VIH/SIDA, la transformation des rôles relatifs au genre, l’éducation et l’égalité pour les filles, la conception des programmes et le développement en tant que ‘volontaire du développement de la jeunesse’ dans ma ville de Mbé.

 

J’ai également participé à plusieurs projets secondaires, l’un a eu lieu pendant le premier week-end où je suis arrivé à Mbé. Je suis allé à l’hôpital public pour me présenter aux membres de ma nouvelle communauté et pour former un partenariat de travail avec les infirmières et le médecin-chef. J’ai rencontré une infirmière qui allait devenir une amie pour la vie, et un grand collègue, Monsieur Jean, qui m’a parlé de la campagne de vaccination contre la polio qui allait avoir lieu pendant le week-end.

 

L’épidémie de polio au Cameroun est en cours depuis Octobre 2013 et pendant mes deux années de service, le Ministre de la Santé, avec des partenaires locaux et internationaux, a investi massivement dans plusieurs campagnes de vaccination contre la polio à l’échelle nationale pour éradiquer la maladie. J’ai accompagné Nurse Jean et les autres infirmières et agents de santé communautaire pendant plusieurs de ces campagnes de vaccination.

 

Nous avons parfois marché à travers les collines rocheuses, parfois à travers les vastes plaines poussiéreuses du Sahel. D’autres fois nous avons dû traverser des rivières sur les bateaux pendant la saison des pluies, et toujours nous avons dû marcher avec tout notre équipement lourd tels un haut-parleur pour annoncer notre arrivée, un écritoire à pince pour enregistrer nos activités et un sac plein de vaccins. Nous sommes allés ‘en brousse’ pour visiter les communautés et les villages les plus isolés où les gens ont été très marginalisés et souvent n’ont pas accès ou les moyens d’obtenir des services de santé. Tous ces jours passés à vacciner un grand nombre d’enfants contre la polio ont clarifié la nécessité d’un système d’enregistrement des vaccins mobile et d’une collecte de données efficace.

 

Ces premières semaines comme Associé du Programme avec VaxTrac ont été une excellente occasion d’apprentissage. Je suis impatient de voir comment VaxTrac et moi-même allons continuer à nous développer dans le futur!